¿Qué es el dinero? Normalmente el dinero se suele definir más por las funciones que tiene que por lo que es en sí. El dinero en principio sería cualquier cosa que realice las funciones que se atribuyen al dinero. Es normal que pensemos en billetes de banco, monedas o incluso oro, pero en la historia muchas cosas han realizado la función del dinero. Por ejemplo en las cárceles los cigarrillos o en algunas culturas antiguas las conchas.

El dinero tiene tres funciones básicas:

  • Un medio de cambio
  • Una unidad de cuenta
  • Un depósito de valor

Es un medio de cambio porque se puede intercambiar por bienes y servicios y es generalmente aceptado. En ocasiones su aceptación es obligada por ley, aunque puede ser consuetudinaria (cómo es el caso de los cigarrillos en las cárceles) o por costumbre. Esta función impide que para realizar trueques sea necesario recurrir a alguien que necesite lo que tenemos y que quiera lo que tengamos, evitando costes de transacción.

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by Unknown photographer, bromide print, 1933

Es una unidad de cuenta porque podemos determinar el valor de cualquier bien en función de la cantidad de dinero. Por ejemplo había quien valoraba su fortuna en camellos u otros animales. Hoy en día hay quien todavía utiliza las pesetas para valorar su vivienda.

Por último es un depósito de valor cuando se puede utilizar para ahorrar, para conservar la riqueza. Medios alternativos al dinero son las obras de arte, las propiedades inmobiliarias, bonos del estado, metales preciosos, etc.

¿Porqué queremos dinero?

Las dos teorías económicas principales sobre para qué las personas demandan dinero son la neoclásica y la keynesiana. Según la teoría neoclásica el dinero se demanda por conveniencia y seguridad. El motivo de conveniencia es para atender a las necesidades de transacción sin que tengamos que realizar trueques en todo momento para satisfacer nuestras necesidades.

El motivo de seguridad es para hacer frente a los imprevistos (una avería del coche, una necesidad médica, etc) sin problemas. Anteriormente hemos hablado de tener cubierta esta necesidad con un fondo de emergencia. Cómo la anterior es una demanda para hacer frente a necesidades de bienes y servicios.

En cambio según John Maynard Keynes existe otro motivo adicional para demandar dinero, el motivo especulación. El dinero es un medio de depósito de la riqueza que tiene la ventaja de ser completamente líquido. Una persona que tiene un patrimonio querrá tenerlo diversificado entre varios activos, entre ellos el dinero.

La proporción de dinero que una persona tenga como depósito de valor, será inversamente proporcional al tipo de interés de los demás activos de inversión. Cuanto mayor sea la rentabilidad ofrecida por otros tipos de inversión, menor será la cantidad de dinero y viceversa. De ese modo se puede controlar la cantidad de dinero manipulando los tipos de interés.

Tipos de dinero

A lo largo de la historia se han visto varios tipos de dinero. Al principio el dinero estaba representado por mercancías, es el caso de los metales preciosos o de las conchas. Después pasó a ser dinero representativo, en el que una moneda o un papel representaba una cantidad de mercancía (normalmente oro o plata) que se podía cambiar en el proveedor oficial.

En la actualidad el dinero es fiduciario (o dinero fiat), esto quiere decir que su valor reside en que es aceptado universalmente para la compra de bienes y servicios, sin respaldo de una mercancía. También se habla del dinero bancario, que sería aquel dinero cuya existencia depende de los registros de los bancos. Es decir, nuestro dinero pasa a convertirse en registros electrónicos en un ordenador.

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