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Ciencia y tecnología 11 nov 2019

Infografía: ¿Por qué se extinguieron los dinosaurios?

La extinción de los dinosaurios por causa del impacto de un cuerpo extraterrestre —previsiblemente un cometa o asteroide— en nuestro planeta es hoy la hipótesis más extendida y aceptada en la comunidad científica. Aunque es un suceso ampliamente conocido por la sociedad, no es tan conocido el proceso por el cual se produjo esta extinción masiva que marcó el inicio de una nueva era geológica, el Cenozoico, que significa “animales nuevos” y que se extiende hasta hoy.

Hace 66 millones de años, un meteorito de grandes dimensiones impactó sobre el planeta Tierra, exactamente donde hoy se encuentra la localidad de Chicxulub, en la península de Yucatán, México. El impacto provocó la desaparición de la mayor parte de especies que por entonces habitaban la Tierra y cambió el rumbo del planeta para siempre.

Pero la extinción masiva del 75% de la vida en la Tierra no se produjo de forma directa por el impacto del meteorito, sino por la reacción en cadena de fenómenos que se sucedieron en los meses posteriores. El impacto, de una magnitud comparable al de diez mil millones de bombas atómicas, liberó millones de toneladas de gases tóxicos a la atmósfera. El cielo se oscureció durante meses, lo cual impidió que los organismos vegetales pudiesen realizar la fotosíntesis y provocó el colapso de la cadena trófica, afectando especialmente a las grandes especies de dinosaurios.

Sin embargo, no se extinguieron entonces todos los dinosaurios. Algunos grupos sobrevivieron y evolucionaron dando lugar, por ejemplo, a las más de 10.000 especies de aves que habitan el planeta hoy en día.

Además, provocó un megatsunami que arrasó gran parte del continente norteamericano y grandes movimientos sísmicos. De no haber impactado ese meteorito contra la Tierra, que produjo la repoblación del planeta, esta vez protagonizada por mamíferos, es posible que los humanos jamás hubiésemos aparecido como especie.

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