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¿Qué tipos de biotecnología existen? Descubre sus colores

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La biotecnología, rama de la ciencia que utiliza sistemas biológicos y organismos vivos y sus derivados para crear o modificar productos con fines específicos, tiene tantos tipos como colores el arcoiris. Cada uno de ellos se vincula a distintas ramas. Descubre cuáles son.

Hace un siglo, en 1919 un ingeniero agrónomo húngaro, Károly Ereky, definió por primera vez la biotecnología en el marco de la producción cárnica y láctea de una gran explotación agropecuaria. Aún quedarían nueve años para que Fleming descubriera el uso antibiótico de la penicilina en 1928, 24 para el descubrimiento del ADN en 1943, 64 para la primera planta transgénica (modificada genéticamente) en 1983, 78 para el primer clon de (la oveja Dolly), 79 para la creación de un borrador del mapa del genoma humano y 101 para que las investigaciones de las distintas biotecnologías liderasen la lucha contra la pandemia del coronavirus.

Hoy la biotecnología moderna, aunque naciera como una disciplina asociada a la industria alimentaria, es multidimensional y se estructura en distintas ramas (humana, animal, vegetal, industrial y ambiental). Es una disciplina presente en la salud y tratamiento de enfermedades, como la terapia génica, el diagnóstico molecular o las vacunas, en la mejora de cultivos y alimentos, en usos no alimentarios de esos cultivos (plásticos biodegradables, biocombustibles etc), en la industria (materiales inteligentes), o en el cuidado del medioambiente (procesos de biorremediación como el reciclaje y tratamiento de residuos y limpieza de contaminantes). En función de la aplicación de la biotecnología, han evolucionado como disciplinas independientes o áreas de I+D por colores:

  • Biotecnología roja o sanitaria. La rama de la salud se ocupa, por ejemplo, de investigar sobre centenares de vacunas, como las diseñadas para hacer frente a la pandemia de COVID-19. Algunos otros ejemplos de su aplicación son el diseño de organismos para producir antibióticos, el desarrollo de nuevos fármacos, los diagnósticos moleculares, las terapias regenerativas y el desarrollo de la ingeniería genética para curar enfermedades a través de la investigación y terapia génica.
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  • Biotecnología verde o agroalimentaria. Es la rama que engloba las investigaciones relativas al sector agrícola y ganadero. Su foco es la mejora del rendimiento de cultivos y explotaciones ganaderas, en el ámbito de la biotecnología animal y vegetal. La mejora genética de especies animales y plantas, el desarrollo de plaguicidas cada vez más eficaces e inocuos con el medio ambiente, o la generación de nuevas especies con fines concretos son las aplicaciones más habituales de la biotecnología agroalimentaria, que marca la llamada tercera revolución verde tras la aparición de la agricultura en el Neolítico y el desarrollo de pesticidas, abonos y antibióticos para mejorar la salud animal en el siglo XX.
  • Biotecnología amarilla o alimentaria. Derivada de la anterior, pero más enfocada en la producción de alimentos. Está asociada a cualquier alimento que se obtenga a partir de organismos vivos (como la cerveza, el vino, los destilados, el queso, el hummus o el pan), así como a los alimentos cuya producción se haya alterado incorporando compuestos mejorados genéticamente o enzimas para mejorar su proceso, esto es, para obtener más cantidad o alimentos de mejor calidad. Un ejemplo de innovación en este ámbito son los alimentos probióticos.
  • Biotecnología azul o marina. Esta área de la investigación biotecnológica se centra en explorar la diversidad del medio marino, la acuicultura y los ecosistemas acuáticos. Una primera finalidad de la biotecnología azul está dirigida a la preservación de especies y ecosistemas marinos, pero no es la única: el desarrollo de medicamentos a partir de especies de estos ecosistemas, el suministro de alimentos de origen marino, la exploración de fuentes de bioenergía (por ejemplo producir biocombustibles a partir de algas), o la obtención de nuevos cosméticos son algunos de los frentes de esta I+D azul.

'Podcast': Economía azul para un planeta verde

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  • Biotecnología blanca o industrial. Es la biotecnología enfocada a reducir o eliminar procesos contaminantes en la industria y sustituirlos por otros procesos más sostenibles. Uno de sus principales enfoques está en el tratamiento de los residuos industriales, aunque también apunta a la generación de energías limpias con base biológica o a la producción de plásticos biodegradables.
  • Biotecnología dorada o bioinformática. Este tipo de biotecnología usa las tecnologías de la información y las comunicaciones para secuenciar los genomas de organismos vivos. Los análisis computacionales permiten simular procesos biológicos o generar bases de datos de ADN, modelar proteínas expresadas en cualquier organismo o, incluso diseñar genes ad hoc.
  • Biotecnología púrpura. Es la rama que profundiza en los aspectos legales y bioéticos que conlleva la aplicación de toda la investigación biotecnológica.
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  • Biotecnología negra. Es la que trata de luchar contra los riesgos del bioterrorismo y la guerra biológica, investigando microorganismos patógenos y virulentos como el ántrax para poder contrarrestarlos.
  • Biotecnología marrón. Derivada de la biotecnología verde, la marrón se orienta específicamente al aprovechamiento de suelos áridos y desérticos, investigando especies resistentes a esos suelos.
  • Biotecnología naranja. Es el ámbito de la biotecnología relacionado con el aprendizaje y la divulgación científica de los avances en cada una de las otras ramas.
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